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Mustique fantastic
Voahangy
December 30, 2011,, Mustique, Grenadines

December 26-29, 2011

We've decided to end this last week of 2011 on a high note, heading for Mustique island.

A mere 10nm from Bequia, we enjoyed a brisk 90 minutes sail on a broad reach. I started to think that if all navigations were to be that short and in such perfect conditions, this could be the ultimate sailing playground!

Commonly known as "billionaire's island", Mustique was acquired in the late 1950s by an English gentleman by the name of Colin Tennant. He found the island so beautiful, he decided to make it a haven for his wealthy and aristocratic friends. One of the first to be convinced of the project was late Princess Margaret whose villa "les Jolies Eaux" was one of the first built. Word of mouth ensued, and many of the rich and famous followed as owners of holiday homes there, Mick Jagger, Tommy Hilfinger, David Bowie, to name a few. Since 1968, the island has been managed by the Mustique Company which is a consortium of land owners many of whom rent their homes to (well heeled) vacationers. I can't help compare the Mustique Company with some of the body corporates we deal with in Australia, and seeing what a great job they are doing at preserving their investment, I wonder what an AGM would be like! Some of the decisions taken to control development on Mustique, include limiting the number of plots (114 I read), restricting building heights to the tree line, and having the island and surrounding waters to one kilometre offshore declared a Conservation Area.

The result is truly remarkable: imagine Australia's Port Douglas and Hamilton Island blended together, without the deadly creatures (jellyfish or crocodiles), the high rise buildings, the mass tourism (vessels carrying more than 25 passengers are not allowed) and with a Caribbean feel to it. The Mustique Company has 75 villas available for rent (when the owners are not in residence that is), ranging from 1 bedroom bungalow to 11 bedroom estate, with weekly tariff between US$5000 and US$150,000. Of course, house staff is included (at least a cook/chef), as well as a vehicle, laundry service and managers cocktail party! Should you prefer a hotel style accommodation, you have a choice between the fancy 5 star Cotton House resort or the more intimate Firefly 4 rooms guest house (or exclusive retreat as they call themselves!) As far as eating out is concerned, choices are limited to 3 restaurants ( at Cotton House and Firefly) and the more informal Basil's Bar, once voted one of the top 10 beach bars in the world (more on the eating scene later). There are 9 beaches, all equally pristine and well groomed ( you can see rakes marks on the sand!), shady pathways and sign posted nature trails, a picturesque fishing village and boutiques (2) as pretty as a picture! Everything about the place feels nice and cozy, neat and well organised, a real fantasy island!!

Ok, by now I hear you ask, how could you afford to stay there on your boat?
Well, as exclusive as Mustique is, it is friendly and welcoming to visiting yachts. Mooring is allowed in Britannia Bay only, using one of the 30 moorings made available. We picked the buoy closest to the bar, which seemed like a good idea at the time but proved to be a noisy affair every night! There is a conservation fee of US$75 charged for the boat , which entitles us to a 3 night stay. In our books that is quite reasonable, considering that we can hike all across the island, explore the beaches, attend the managers weekly cocktail party (yes, the same I mentioned before!), and run into any celebs who may be in residence at the time (Mick Jagger was easy to recognise). As long as you stay away from private driveaways, and stay discreet if and when meeting famous locals, you can wander around as you please.
Well, to a degree! Talking about celebrities, we hired a taxi to tour the island and were disappointed to find out that all the beaches on the eastern side were off-limits until January 9, due to many high-profile guests staying on the island for the holidays. The same happens during Easter and August, apparently, so should you want to have full access to the island, pick the off season (ie not the northern hemisphere holidays). It didn't matter in the end, we discovered beautiful Lagoon and Gelliceaux beaches, the snorkelling around Britannia Bay was splendid and the views from the top of the hill across Bequia and St Vincent priceless. Even the water around the boat was crystal clear, and Marc and Anne spent hours with ARC friends Alex and Sulyna, swinging and jumping off the bow.

Not everything was so perfect though, and for the foodies that we are, we had high expectations regarding the restaurant scene. We indulged by having a candlelit dinner at Firefly for our anniversary, and attending Basil's Wednesday night BBQ buffet followed by a jump up with the kids. Both totally different experiences (one romantic nestled among the rainforest, the other rowdier in thatch and bamboo huts perched on stilts over the water), equally expensive (think A$150pp at Firefly and A$25 for a hamburger at Basil's...) and of average quality and service (maybe that's why the rental houses come with a chef!!) Terry was less than impressed (warm beer at the bar!), claiming we eat better meals on board.
Much more fun and value for money for the yachtie that I am, was following the house staff (easily identified by their uniform featuring the name of the residence they work at) carrying out their daily provisioning at the grocery store. Ahhhh, the Corea's Food Store: a real Aladdins cave full of goodies from all over the world, gourmet sauces, nuts, chocolates, and to my surprise Vegemite! I am afraid I lost all sense of reason and parted with A$7.50 for a small jar, but hey, we don't know when we'll find it again in that part of the world. Back to the island cooks, without exception, they and the shop keepers were the friendliest people, taking the time to explain the use of some items (your best christophene's recipe? How to make coconut chips?) Mind you, Terry reckons that is part of their training, treat everyone equally, we may be celebrities after all !!!

So, our verdict in the end? Forget the expensive accommodation and restaurants, I reckon you can do Mustique on little more than US$25 a day! Just bring your boat (or charter one), fill up with provisions, take a picnic to the beach, mix your own cocktail and watch the sunset from the boat, listen to the music coming out of Basil's Bar late into the night, and enjoy the star filled night sky... The views cost you nothing and the experience is just as special. Now, if only I could convince Terry to return...

Cette derniere semaine de 2011, finissons l'annee en beaute: cap sur Moustique.

A peine a 10 miles nautiques de Bequia, super navigation de 90 minutes par grand largue. Si toutes les navigations sont aussi courtes et dans des conditions aussi parfaites, nous sommes dans un terrain de jeu ideal!

Communement appelee "l'ile aux milliardaires", Moustique a ete acquise a la fin des annees 50 par un gentleman anglais au nom de Colin Tennant. Il trouva l'ile si belle qu'il decida d'en faire un havre de paix pour ses amis aristocratiques et richissimes. Parmi eux, la Princesse Margaret est une des premieres personnes a se laisser convaincre et construit sa villa "Les Jolies Eaux". Ensuite, le bouche a oreilles aidant, d'autres personnalites suivront le pas, et la liste des proprietaires inclut des noms comme Mick Jagger, Tommy Hilfinger et David Bowie. L'ile est geree par la Mustique Company depuis 1968, un consortium de proprietaires qui, lorsqu'ils n'y sejournent pas, louent leurs residences a de tres riches vacanciers. Imaginez les reunions de coproprietaires, lorsque il faut prendre des decisions! Le development de l'ile est strictement controle et certaines mesures comprennent la limitation du nombre de lotissements (114 d'apres mes informations), la hauteur des maisons ne doit pas depasser la cime des arbres, et l'instigation d'une zone de conservation couvrant non seulement l'ile mais aussi les eaux environnantes a 1 kilometre.

Le resultat est merveilleux: un melange de Port Douglas et Hamilton island en Australie, sans les creatures mortelles (meduses et crocodiles), les immeubles, le tourisme de masse (tout bateau avec plus de 25 passagers a bord n'est pas autorise) avec une ambiance antillaise.
La Mustique Company offre 75 villas a louer, la selection allant d'un bungalow d'une chamber a un domaine de 11 chambres, les gammes de prix entre 5000$US et 150000$US la semaine. Les tariffs comprennent le personnel de maison (un chef/cuisinier minimum), un vehicule, service de buanderie, et invitation a la cocktail party hebdomadaire! Si vous preferez rester dans un hotel, vous avez le choix entre le resort 5 etoiles Cotton House ou le gite de luxe Firefly. En ce qui concerne la restauration, les choix sont tout aussi limites: 3 restaurants (a Cotton House et Firefly), et le plus decontracte Basil's Bar, autrefois sur la liste des 10 meilleurs bars dans le monde (je reviendrais sur les restaus plus loin).
L'ile est entouree de 9 plages, aussi belles les unes que les autres, tres bien entretenues (on peut voir les marques de rateau dans le sable), il y a plusieurs chemins de randonnes, un village de pecheur tres pittoresque, des boutiques (2 !) a la façade multicolore! Bref, l'endroit respire la quietude, tout y est beau, douillet, tres bien organise, une vraie "fantasy island".

Bon, je vous entends maintenant demander, comment peut on se permettre d'y aller sur notre bateau?
Moustique est certes tres chic, mais reste ouverte aux plaisanciers. Les bateaux sont autorises a mouiller dans Brittania Bay, ou Mustique Moorings a installes 30 bouees. Nous avons pris celle qui etait la plus proche du bar, pensant etre tres malins, pour finalement avoir 3 nuits tres bruyantes! Le cout de 75$US par bateau nous couvre jusqu'a 3 nuits. A notre avis, c'est tres raisonnable, vu que nous pouvons parcourir l'ile de long en large, nous ballader sur les plages, nous rendre a la cocktail party hebdomadaire (oui, la meme que les vacanciers!), et apercevoir qui sait certaines personalites en vacances... (Mick Jagger etait facile a reconnaitre!) Au fond, tant que nous gardons nos distances et respectons les allees privees, on peut se balader partout.
Enfin, presque partout, car lors de notre ballade en taxi autour de l'ile, on a appris que toutes les plages sur la cote est (les plus belles) etaient fermees au public jusqu'au 9 janvier a la demande de certains "people" en villegiature pendant les fetes. Apparemment, c'est la meme chose a Paques et au mois d'Aout, donc vous etes prevenus pour vos prochaines reservations! On etait donc un peu decus, mais finalement ca n'avait pas d'importance car on a decouvert les plages divines de Lagoon et Gelliceaux, le snorkelling dans Brittania Bay etait splendide et le panorama sur Bequia et St Vincent du haut de la colline...magnifique. Meme l'eau au mouillage etait tellement limpide, que Marc et Anne ont passé des heures avec Alex et Sulyna (copains de l'ARC) a patauger et plonger.


Ile idyllique donc pour les paysages et les activites, mais on ne peut pas en dire autant pour la restauration. Pour les amateurs de gastronomie que nous sommes, nous nous attendions a des menus haut de gamme, et etions prets a nous faire plaisir avec un diner au chandelles a Firefly pour notre anniversaire de marriage et un BBQ buffet chez Basil's Bar avec les enfants. Resultat des courses: 2 experiences tres differentes ( une soiree romantique entoures de lucioles en pleine foret, un dinner plus "rustique" dans des cabanes en bambous et toit de chaume sur pilotis), aussi couteuses l'une que l'autre ( compter 110 euros pp a Firefly et 20 euros pour un hamburger a Basil's), d'une qualite et service assez moyens pour le standing (sans doute pour ca que les villas sont louees avec un chef!) Terry surtout n'a pas apprecie de se faire servir de la biere tiede, et declara que l'on mange mieux a bord.
En ce qui me concerne, j'ai trouve plus rigolo et avantageux, de suivre les chefs employes de maison (faciles a identifier avec leurs Tshirts portant le nom de leur maison) qui faisait leur courses quotidiennes a l'epicerie. Ah, mes amis, le Corea's Food Store: une vraie caverne d'Ali Baba, avec des produits du monde entier, sauces, noix, chocolats, et a ma surprise Vegemite d'Australie! La j'ai ferme les yeux et depense 6 euros pour un petit pot, ce n'est pas tous le jours qu'on en trouve. Mais pour en revenir aux chefs de l'ile, ils etaient tous, sans exception avec les commercants, super aimables et gentils, prenant le temps de m'expliquer comment utiliser certains des produits locaux (c'est quoi votre meilleure recette pour christophines? Comment on fait des chips de coconut?) Il faut dire, comme me le rappelle Terry, que ca fait partie de leur job, traiter tout le monde de la meme facon, après tout on pourrait etre des "celebrities" nous aussi!!!

Le mot de la fin donc: Oubliez les hotels et restaus chers, on peut tres bien apprecier Mustique pour 25$US par jour! Il suffit d'y aller en bateau ( le votre ou louez en un), faites les provisions avant de partir, emmenez un pique nique a la plage, faites vous un cocktail and profitez du coucher du soleil sur le pont, ecouter la musique provenant de Basil's Bar toute la nuit, en admirant les milliers d'etoiles...Les vues ne coutent rien et l'experience toute aussi passionnante. Si seulement, je pouvais convaincre Terry de revenir...

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Chilling out in Bequia
Voahangy
December 26, 2011,, Bequia, Grenadines

After an overnight stay in Vieux Fort, at the southern end of St Lucia, and a last dinner with ARC friends on ENSEMBLE, it was an 8 hour sail south to Bequia. We would have gone faster, had we rigged the gennaker up, but you can tell we're in casual mode, as skipper tells me he could not be bothered and is happy to wallow downwind with headsail only. At least that way we practised our tacking technique and we enjoyed the nice scenery of St Vincent's east coast.

When we finally arrive, the anchorage in Admiralty Bay is jammed packed. We anchor off Princess Margaret's beach, a beautiful sandy beach lined with coconut trees. There is a small bar (Jack's Bar) tucked in the corner offering a perfect spot for sundowner. They have a deal for Happy Hour: 3 drinks for the price of 2, which applies to beer and rhum punch. While Terry will take advantage of it, I will pass on the rhum deal: one a day is more than enough!

So all is good for the first day, then the wind turns to the north, a big northerly swell wraps around the bay and we bop up and down with the surge, which gets worse as we are anchored close to the beach. After 2 nights of this, waking up at 2am and taking seasickness tablets, we move to the middle of the bay where it is blowing over 30 knots, but at least the swell isn't so bad. I am thankful we are on a catamaran, it would be untenable on a monohull.

It's a quiet week, we stay put as Marc is doing a scuba diving course for the week (Christmas and Birthday present combined). Anne likes playing in the surf at the beach, but I prefer to stay on board, preparing Xmas celebrations, writing, and generally enjoying peace and quiet after the busyness of the ARC and the marina. We've taken the ARC flag down, mainly to enjoy some anonymity again. We know where our friends are anyway (not here!) and don't expect to meet anyone we know until Xmas time.

The anchorage is busy: boat boys come and offer lobsters (20EC a pound, twice the price you pay in town!), water, diesel, laundry service... there are plenty of lovely fresh produce in the town Port Elizabeth, laid back cafes and bars. We have not been snorkelling yet, as weather is too windy, seas too choppy, it's Ok for scuba diving though and Marc is enjoying his course. It is full on theory and practical dives for 4 days, I have not seen him concentrating and studying so hard since he finished school 6 weeks ago. And I don't have to nag either! Anne will get a taste of scuba diving, completing a "bubble maker" session in an enclosed swimming area, with miniature equipment and her own diving instructor. She is just as hooked as Marc and can't wait to become certified as well,... in 5 years.

We spend Christmas Eve on the beach, along with dozens of Scandinavian crews who have gathered in force to celebrate. ARC boats TAO and SULYNA have arrived, so part of the gang is back together, and Terry kindly drives all the kids to and from the beach. We'll only have afternoon drinks though preferring to have dinner on the boat, feasting on snails, duck magrets, champagne...I've saved since France. We're not used to eat so much rid food though so dessert will have to wait for the next day. As we're all full of food, sun, sea...it's bedtime at 10pm. Not so for the Scandinavians, who we can still hear on the beach, and see the bonfires they've lit...

Finally, Christmas day, the wind dies and it's perfect for a snorkel around Devil's Table: not the best coral but it's our first "real" snorkel since we arrived in the Caribbeans and the water temperature is nice. Lunch is at Jack's Bar, a remarkably casual affair, with a Swedish Christmas menu to accommodate the Viking in all of us: mulled red wine (in this heat!), eggs benedicte, Swedish platter of meat balls, pork ribs, ham, sausages, potato gratin and red cabbage, green salad with blue cheese dressing and fruit salad. Stuffed to the gills, hot and bothered, what a better way to spend the rest of the day than swimming with friends (for the kids) and read a book under a palm tree (for me).

I can't remember having such a quiet Christmas for years. Even the kids think it's not the real thing unless you have family around, a table of 20, toddlers and dogs running amock, and Mum stressing in the kitchen! What do you think?

Apres une escale rapide a Vieux Fort, a la pointe sud de St Lucie, ou nous dinons pour la derniere fois avec nos amis d'ENSEMBLE, c'est parti pour 8 heures de navigation vers Bequia. On aurait pu arriver plus tot en installant le gennaker, mais pour demontrer notre mode "relax", le skipper me dit qu'il n'a pas envie de s'embeter et il est content de rouler en vent arriere juste avec le genois. Bon, on s'entraine a tirer des bords et on profite du splendide paysage qu'offre la cote est de St Vincent.

Quand nous arrivons enfin, le mouillage d'Admiralty Bay est bonde. On s'installe en face de la plage Princess Margaret, une belle etendue de sable blanc bordee de cocotiers. Avec un bar restaurant niche parmi les arbres, c'est l'endroit ideal pour l'apero au couchant me dit Terry. D'autant plus qu'il y a une Happy Hour: Commandez 2 boissons, la 3eme est offerte, que ce soit pour la biere ou le ti'punch. Terry en profitera bien, personellement je passe: un punch par jour, ca suffit largement!

Donc tout baigne le premier jour, et le lendemain pas de chance, le vent se leve, une houle du nord s'engouffre dans la baie et la, ca ne va plus du tout, on se fait balloter par les vagues qui se brisent sur la plage (ce n'etait pas une bonne idee de se poser si pres!). Apres 2 jours et 2 nuits a rouler comme en pleine mer, ou je me leve a 2h du matin pour prendre des medics pour le mal de mer, on degage au milieu de la baie, ou la houle est plus supportable meme si ca souffle encore a 30 noeuds. En tous cas, je remercie le bon dieu d'etre sur un catamaran, car sur un monocoque, ce genre de mouillage serait intenable.

Sinon, c'est une semaine bien calme, on ne bouge pas car Marc fait un stage de plongee pour 4 jours (c'est son cadeau de Noel et d'anniversaire). Anne n'arrete pas de vouloir surfer a la plage, mais je prefere rester a bord, preparer Noel, ecrire (vous avez remarque que le blog etait a jour pour une fois) et profiter de quelques moments de calme après ces dernieres semaines a la marina avec l'ARC. On a meme descendu notre fanion ARC pour garder un peu d'anonymat. De toutes facons nous savons ou sont les bateaux amis ( pas ici!) et nous ne les attendons pas avant Noel.

Le mouillage grouille d'activite: les "boat boys" vont et viennent toute la journee. Ce sont les villageois, qui tres entreprenants, offrent divers services aux plaisanciers mouilles dans la baie; langoustes, eau, gasoil, laverie, baguettes,....livres sur le bateau. Il y a pas mal de marchands de produits frais a port Elisabeth, la bourgade du coin, ainsi que des cafes, bars et restaus tous aussi attrayants les uns que les autres, et en general l'ambience est tres relax. Nous n'avons pas encore fait de snorkelling, pour cause de vent fort et clappot, mais Marc par contre a plonge plusieurs fois et adore son stage. C'est assez intense, avec des cours de theorie et des séances pratiques en mer pendant 4 jours, en fait je ne l'ai pas vu aussi studieux depuis la fin de l'annee scolaire il y a 6 semaines. Il ne se fait meme pas prier, c'est dire! Anne quant a elle, aura un avant gout de la plongee sous marine, en faisant une séance de "faiseuse de bulles" en eau peu profonde avec equipement a sa taille et son moniteur rien que pour elle. Elle est autant accro que Marc, par contre il va lui falloir attendre 5 ans pour passer son brevet.

Le reveillon de Noel se passé a la plage, en compagnie d'une foule de scandinaves qui sont rassembles pour l'occasion. Les bateaux copains TAO et SULYNA sont enfin arrives, donc les enfants peuvent reformer leur bande de l'ARC (ou une partie!) et Terry joue le Pere Noel en conduisant tout ce petit monde sur notre annexe. On ne restera que pour l'apero, preferrant dinner a bord et deguster les escargots, magrets, et le champagne que nous trimballons depuis la France. Et comme nous n'avons plus l'habitude de manger aussi lourd, le dessert devra attendre le lendemain. C'est donc totalement repus et pleins de coups de soleil qu'on se couchera a ...22h. On ne peut pas en dire autant des Scandinaves, qu'on entendra encore chanter sur la plage autour d'un grand feu de camp.

Comme cadeau de Noel, le vent est tombe. C'est parfait pour commencer la journee avec une baignade en famille, a faire du snorkelling autour de "Devil's Table" a la pointe: le corail n'est pas terrible, mais c'est notre premiere vraie sortie depuis notre arrivee aux Antilles, et l'eau est d'une temperature...delicieuse. On dejeune a Jack's Bar sur notre plage preferee, plus decontracte on ne fait pas: pieds nus, le sable entre les orteils, on savoure un menu suedois specialement elabore pour satisfaire le viking qui sommeille en nous: vin chaud (par cette chaleur!), assiette suedoise de boulettes de viands, ribs, jambon, saucisses, gratin de pommes de terrem choux rouge, salade au bleue de bresse, salade de fruits. Cette fois ca y est, on n'a plus faim, on se traine sur la plage et pour le reste de la journee c'est baignade pour les uns, lecture sous les palmiers pour les autres.

Cela faisait des annees que nous n'avons pas passé un Noel aussi calme. Les enfants eux trouvent que sans la famille rassemblee, une table de 20, des touts petits et la chienne qui courent partout et une maman qui stresse dans la cuisine, ce n'est pas un vrai Noel. Qu'en pensez vous?

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